El asteroide 2012 DA14 logró un récord al convertirse en el que más se ha aproximado a la Tierra sin llegar a colisionar. Cruzó sobre el cielo nocturno de Sumatra (Indonesia) a sólo 27.860 kilómetros de la Tierra y continuó su travesía cósmica a unos 28.100 kilómetros por hora, informó la agencia espacial estadounidense NASA.

Recreación del paso del asteoride 2012 DA14.
Recreación del paso del asteoride 2012 DA14.

Pasó más cerca de la Tierra de lo que se encuentran muchos satélites, estuvo unos 8.500 kilómetros por debajo de la región donde orbitan unos 400 satélites geoestacionarios, y a mucha menos distancia de la que está la luna.

La roca, de unos 45 metros y unas 130.000 toneladas, es el objeto espacial de mayor tamaño que se haya acercado tanto a la Tierra desde que la NASA ha seguido el rastro de los asteroides durante más de medio siglo.

“Supimos que se acercaría mucho a la Tierra dos días después de descubrirlo. El cálculo sobre la distancia a la que situaría lo realizaron en el laboratorio JPL de Pasadena de la NASA”, explica Nomen.

El 2012 DA14 es extremadamente opaco y, desde su detección, la vigilancia de su trayectoria se ha hecho principalmente con observaciones en la gama infrarroja donde se detecta el reflejo de la luz del Sol sobre la superficie del asteroide.

En los momentos de más resplandor en su paso por el vecindario de la Tierra, el asteroide brilló con una magnitud +7,4, y sobre el telón de fondo del cielo oscuro y estrellado pasó moviéndose a 0,8 grados por minuto.

La visita cuerpo celeste más mediático de los últimos años ha quedado eclipsada por la caída inesperada de un meteorito en Rusia que ha causado más de 700 heridos. En principio, los astrónomos descartan que este suceso tenga relación alguna con el asteroide 2012 DA14.

Los científicos calculan que cerca de la Tierra hay medio millón de asteroides con un tamaño parecido al que nos visitó este viernes. De ellos, apenas el 1% ha sido descubierto, según datos de la NASA.

Según Jaime Nomen, aproximadamente el 97% de los asteroides próximos a la Tierra se descubren en EEUU, el 2% desde La Sagra y el resto en otros observatorios del mundo.

El programa 'La Sagra Sky Survey' rastrea objetos cercanos a la Tierra, tanto asteroides próximos (NEO, acrónimo de Near Earth Objects) como objetos artificiales (satélites y basura espacial).

Desde el Observatorio de La Sagra han descubierto 6.500 asteroides de los que 67 son NEO (asteroides cercanos) y 7 son cometas. El último objeto descubierto en La Sagra es el 2013 CL33, que fue localizado el pasado 5 de febrero.

Localizar un asteroide no es fácil: "Para encontrar un NEO es necesario un software muy potente. A veces el cielo está nublado o hay una densidad enorme de estrellas que los tapan", afirma.

Por lo que respecta a 2012 DA14, las últimas observaciones indican que podría ser algo mayor de 50 metros: "Dentro de 30 ó 40 años volverá a hacer otra aproximación a la Tierra", señala.

José Luis Galache, astrónomo del Minor Planet Center (MPC), de la Unión Astronómica Internacional, en el Centro de Astrofísica Harvard-Smithsonian, afirma que a pesar de que se ha estimado el tamaño de 2012 DA14 en unos 50 metros, "en realidad no tenemos medidas seguras. El tamaño aproximado es de 25 a 80 metros", señala. En los próximos días, la NASA lo estudiará con radar para ofrecer un tamaño más preciso de su tamaño.